El frío fue brusco y penetrante cuando desembarcamos del tren de Moscú. Eran las 10.30 de la mañana del sábado en San Petersburgo, y se escucharon ruidosas fanfarrias nacionalistas a través de altavoces metálicos en la estación. Envueltos en suéteres de cachemira, botas de gamuza y bufandas gruesas y brillantes, salimos al seco y frío fin de semana.

San Petersburgo, la "Venecia del norte" de Pedro el Grande, fue fundada en 1703, creando un puerto marítimo adulador para el zar, ansioso por fomentar las relaciones con naciones marítimas muy admiradas. Construido por legiones de campesinos reclutados (significativo, en la narrativa asediada que siguió), la ciudad pronto se convirtió en el patio de juegos aristocrático de las grandes familias de la Rusia imperial. La grandeza, la elegancia y el dominio social imponente alimentan la arquitectura de los siglos XVIII y XIX que bordea el río Neva, y su serie de canales interconectados que se enrollan lentamente en el corazón de esta ciudad.

Durante décadas, los zares y sus familias celebraron juicios en San Petersburgo, generando décadas de aislamiento de la masa de los urbanitas moscovitas. San Petersburgo era deslumbrante, romántico; abrumador; condescendiente con los seres queridos de las artes y el escenario. Lo brillante, lo bello y la élite brillarían en las bolas, el ballet y detrás de puertas adornadas y cerradas. La historia pronto llegó golpeando, con guerra, derramamiento de sangre y bolcheviques. El Palacio de Invierno irrumpió, el zar Nikolai arrestado, abdicado, ejecutado.

El ascenso y la caída de esta ciudad están en todas partes. Los retratos históricos cuelgan plagados de balas y empalmes de bayoneta. La una vez opulenta calle Millionaya está descuidada y tapiada, sus absurdas collonas ahora albergan restaurantes italianos casuales y letreros tristes de "En venta". Sí, hay vislumbres de modernización aquí, con la juventud artesana de la ciudad impulsando una fusión escandinava de comida y diseño. Sin embargo, mientras que sus contrapartes neoclásicas (Estocolmo, Viena, Roma, París) han tenido el lujo del tiempo y la evolución, San Petersburgo ha envejecido con una tristeza nostálgica.

La ciudad sigue siendo rusa en su núcleo. Fuimos una anomalía en un mar de turistas domésticos que luchaban contra el frío y el viento. Es un lugar evocador, y no tiene más base que el Grand Hotel Europe.

Belmond Grand Hotel Europe

Con los años, el Grand Hotel ha sido testigo de los cambios sísmicos en la constitución política de Rusia. Inaugurado en 1875, el hotel pronto se convirtió en un favorito de la aristocracia y un refugio para artistas, escritores, músicos y dignatarios que pasaban. Tchaikovsky de luna de miel aquí. Rasputin cenó aquí. Stalin se enfureció por su existencia. Diseñado originalmente por el omnipresente arquitecto de San Petersburgo, Carlo Rossi, durante las décadas siguientes, los interiores y exteriores del hotel fueron actualizados por los arquitectos "du jour", inspirando y definiendo las modas del espíritu de la época. Su trabajo se replicaría en hogares de toda la ciudad.

Y luego vino la revolución. En 1918, el hotel fue declarado hogar de los empleados soviéticos: las masas proletarias, que establecieron un campamento en las habitaciones, el salón de baile y los restaurantes, rodeados por los vestigios del antiguo glamour del hotel. Convertido en un orfanato en los años 20, el hotel fue reabierto durante la década de 1930 para el disfrute de los vástagos soviéticos (cuando se conoció como el "Hotel Evropeiskaya"), antes de que el país volviera a la guerra. En el transcurso de la Segunda Guerra Mundial y el ataque del ejército alemán, el hotel se transformó en un hospital de campaña, ya que las bombas cayeron por todas partes.

Situado en el exclusivo Nevy Prospect, adyacente al Museo Ruso, y próximo al Hermitage, el Grand Hotel se ha visto obligado a madurar en una época muy diferente a la de sus orígenes. Reabierto en 1989, luego de una extensa renovación, el Grupo Belmond (de la antigua fama de Orient Express), ha dado vida a este hotel y ha reconstruido ingeniosamente su patrimonio.

Belmond Grand Hotel Europe

Lejos de ser una boutique, este es un establecimiento grandioso y elegante, con 275 habitaciones, cada una de las cuales ofrece una visión del espíritu y la supervivencia del hotel. Con 10 suites históricas que abren el apetito histórico y la marca desde Dostoevesky hasta Fabergé, cada suite cuenta una historia familiar de la ciudad y su historia, personalidades y luchas. La familia Romanov se reúne aquí anualmente (información que merece un jadeo asombrado). La suite Pavarotti era tan buena como parece. Con un balcón apto para el maestro con vistas a la clásica plaza detrás, con el triunfo acústico de techos de doble altura y muebles de terciopelo. Un Baby Grand se encuentra despreocupadamente en la esquina.

Las habitaciones con terraza son muy recomendables, con grandes tejados abiertos con vistas a la ciudad, sus chimeneas y sus alrededores. Podría pasar largos meses de verano aquí. La promesa de la temporada de verano de San Petersburgo, y su Festival de las Noches Blancas, brilla intensamente. Aquí es donde la luz de la luna inunda el cielo.

Se sirven desayunos, brunch y almuerzos de champán en el comedor de L’Europe, bajo un techo de art nouveau brillantemente llamativo, y con un pianista clásico en lo alto del viejo escenario, sus tacones de aguja con lentejuelas rojas parpadeando. Elton John dio un famoso concierto improvisado aquí, cuando estaba de paso durante los últimos jadeos de la perestroika. En los rincones oscuros de la habitación se pueden ver las cortinas barridas diseñadas para ocultar a los miembros de la familia imperial, y ahora a empresarios prominentes, que exigen privacidad mientras cenan.

Este hotel tiene historias a cada paso. Al igual que esta ciudad. Con solo 48 horas en San Petersburgo, pisamos los fuertes vientos fríos y marchamos a lo largo del río, sobre el Puente del Palacio y a través de la Fortaleza de Peter y Paul. Pasamos horas perdidas en el Hermitage y contemplando el Palacio de Invierno (sobre el hielo), mientras deambulamos por los canales. Vimos ballet en el Teatro Mariinsky, bebimos champán en bares escondidos y nos acurrucamos en nuestra suite mientras el viento aullaba afuera.

Con un abandono sin esfuerzo, me enamoré de este hotel y esta ciudad.

Aquí hay magia real.

Belmond Grand Hotel Europe


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